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Développement du houblon

Aujourd’hui, le défi pour l’industrie du houblon consiste à produire une large palette aromatique et aussi à essayer de créer des saveurs nouvelles, différentes et surprenantes.

L’objectif de notre programme de développement du houblon était de trouver de nouvelles variétés agronomiquement saines et intéressantes, en vue de les produire commercialement.

Les résultats ont largement dépassé les attentes, avec un taux de réussite jamais enregistré auparavant dans les nombreux programmes similaires. Au début, le programme cherchait à créer des houblons en haies avec des caractéristiques comparables à celles du Fuggle et du Golding. À l’époque et encore aujourd’hui, les houblonniers avaient du mal à cultiver ces variétés de manière rentable, car elles sont sujettes aux maladies, sont difficiles à cueillir et leur rendement est inférieur à celui des variétés plus récentes.

Apprendre encore plus

Dans le cadre du programme, les premières variétés testées à la ferme ont été Archer® et Minstrel®, deux variétés de haie qui toutes deux mêlent un arôme classique et traditionnel, rehaussé par une légère touche d’originalité du fait de leur parenté avec le houblon de haie. Les producteurs et les brasseurs les apprécient, mais elles n’ont pas autant de « visibilité » en raison de leurs saveurs traditionnelles. Elles ont un avenir prometteur sur les marchés artisanaux du monde entier qui recherchent davantage d’arômes traditionnels à mesure que les styles de bière s’éloignent des grands classiques IPA de la côte Ouest.

L’objectif du programme a ensuite évolué : avec la popularité croissante du houblon du « Nouveau Monde » en Europe, l’équipe s’est focalisée sur certaines variétés pour créer des hybrides en faisant des croisements avec les robustes porte-greffes britanniques, et combiner ainsi le meilleur des deux mondes. Pour évaluer efficacement ces variétés, Charles Faram a d’abord fait appel à son panel sensoriel et ensuite sollicité des brasseurs qui ont donné d’excellents commentaires sur les essais de brassage.

Cette phase a donné lieu à des essais agronomiques plus poussés des variétés Jester® et Olicana®, des plantes vigoureuses offrant un arôme « Nouveau Monde », une excellente résistance aux maladies et un bon rendement. Bien qu’elles soient encore à l’essai, ces variétés de houblon ont donné des résultats bien supérieurs aux attentes et sont cette année prêtes à franchir l’étape suivante vers les droits de propriété intellectuelle des obtentions végétales de l’Union européenne en vue d’être commercialisées. Ce qui est particulièrement intéressant, c’est qu’il y a de plus en plus de variétés dans le programme, avec de nouveaux arômes intenses et de merveilleuses saveurs.

Ensuite est arrivé Godiva™, lancé en 2017 et suivi de près par Harlequin et Mystic en 2019.

Non content de concocter ses propres variétés, Faram s’est investi et a sponsorisé le programme de la BHA (Association britannique du houblon) pour développer de nouveaux semis dans le cadre de la recherche de nouvelles saveurs. Ce programme est dirigé par Peter Darby, véritable gourou du houblon, et a déjà permis de superbes découvertes parmi les spécimens végétaux existants. L’arôme du houblon a été évalué sur le terrain en septembre dernier et à nouveau dans la salle de démonstration une fois séché. Des boutures ont été prélevées sur les variétés les plus prometteuses, et des parcelles seront plantées cette année. Elles seront à nouveau évaluées après la récolte et nous espérons que celle-ci sera suffisante pour quelques essais de brassage.

Il s’agit définitivement d’une affaire à suivre dans les deux prochaines années pour d’autres variétés inédites.